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La NASA extraerá oro y platino de un asteroide valorado en 10.000 billones de dólares

La NASA lanzará una nave espacial a Psyche, un asteroide rico en metales preciosos como oro o platino. Una empresa española estará implicada en la misión.

22/07/2023  David RamosGestión
¿Te acuerda de ‘Armageddon’? En aquella película, la NASA descubría que un asteroide iba a impactar inminentemente contra la Tierra y enviaba una nave tripulada por expertos en perforaciones para hacerlo explotar.

Pues la agencia aeroespacial estadounidense está ultimando una misión espacial que guarda ciertas similitudes con aquella otra de la ficción. Así pues, la NASA ha anunciado que el próximo mes de octubre pondrá en órbita la nave Psyche, con el objetivo de alcanzar el asteroide homónimo. Afortunadamente, este objeto rocoso no va colisionar contra nuestro planeta, sino que el motivo de esta misión no tripulada es estudiar en profundidad el objeto rocoso.

La particularidad del asteroide es su composición, ya que está formado por metales como oro, platino, iridio, hierro o níquel. Según las estimaciones de Elkins-Tanton, investigadora principal de la misión Psyche, sólo el hierro contenido en el asteroide podría alcanzar un valor de 10.000 billones de dólares, tal y como recoge CNN. Es decir, 100 veces más que el PIB mundial, que se estima que pudo alcanzar los 100 billones de dólares en 2022, según Statista.

Aunque sea un botín muy suculento, traer estos elementos a la Tierra no es la meta de la NASA. De hecho, la investigadora afirma que “no podemos traer a Psyche de vuelta a la Tierra”, puesto que “no tenemos absolutamente ninguna tecnología para hacer eso”, pues el asteroide tiene un diámetro de 225 kilómetros.

Además, remarca que incluso si fuera posible recuperar metales de Psyche, eso probablemente colapsaría los mercados, dado el elevado valor de los materiales del asteroide.

No obstante, desarrollar estas capacidades podría ser muy interesante para seguir progresando en la investigación de la minería espacial en otros objetos de menor tamaño y más próximos a la Tierra.

El objetivo de la misión es entender mejor el origen de los planetas. “Lo que hace que el asteroide Psyche sea único es que parece ser el núcleo expuesto de níquel-hierro de un planeta primitivo, uno de los componentes básicos de nuestro sistema solar”, se indica en la página web de la misión.

“En lo profundo de los planetas terrestres rocosos, incluida la Tierra, los científicos infieren la presencia de núcleos metálicos, pero éstos se encuentran inalcanzables muy por debajo de las capas y cortezas rocosas de los planetas. Debido a que no podemos ver o medir el núcleo de la Tierra directamente, Psyche ofrece una ventana única a la violenta historia de colisiones y acumulación que creó los planetas terrestres”, añade.

Estaba previsto que la nave fuera puesta en órbita el pasado mes de agosto de 2022, pero la NASA decidió aplazar el lanzamiento hasta resolver algunos problemas, ya que la misión, que comenzó a gestarse en 2019, se ha tenido que enfrentar a la crisis generada por la COVID-19 y a otras complicaciones en cuanto a la dotación de personal, comunicación o supervisión de la gestión, según explica la agencia aeroespacial norteamericana.

Ahora, por fin, la junta de revisión de la misión ha dado luz verde al lanzamiento, que tendrá lugar el próximo mes de octubre. Y una empresa española tendrá un papel destacado, según informa El Confidencial.

Se trata de Light Bridges, promotora del proyecto TTT (Two-meter Twin Telescope), propietaria de cuatro telescopios robóticos, altamente especializados instalados en el observatorio del Teide en Tenerife.

Para amortizar la inversión, la compañía alquila tiempo de observación. Y uno de estos acuerdos consiste en la recopilación de toda la información posible antes del lanzamiento de la nave a Psyche, que no sólo observará a este asteroide, sino también a otros objetos cercanos.

Cabe señalar que la misión Psyche no es la primera dirigida a un asteroide. Hace nueve años, Japón puso en órbita la sonda Hayabusa 2, que logó posarse sobre la superficie del asteroide Ryugu, del que extrajo cinco gramos de tierra y traerlos de vuelta a nuestro planeta para analizar la muestra, tal y como informaba El País.

Gracias a ello, los científicos japoneses han podido analizar el material más antiguo y puro jamás conocido por la Humanidad. Y sus hallazgos han sido muy importantes. Hace apenas unos meses, dieron a conocer que Ryugu contiene uracilo, una de las cuatro bases que componen el ácido ribonucleico (ARN). Esto es relevante porque se cree que esta molécula complementaria del ADN, aunque más sencilla, quizá fuera la primera forma de vida de la Tierra.

Y ésta no es la única manera de explotar las posibilidades de los asteroides. Hace algunos meses hablábamos de Mario Esteban, fundador de Miasteroide, una empresa creada para operar comercialmente con los 40 asteroides que adquirió el año pasado.

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David RamosDesde 2006, soy periodista freelance especializado en información económica, técnica y sectorial.