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Crear puentes seguros con la ayuda de drones e inteligencia artificial

Azisa & Aren, la empresa asturiana y la americana que suman fuerzas y ganan el reto de Abertis para mejorar la seguridad en infraestructuras.

17/06/2024  Ruth PereiroCasos de éxito
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Drones y la inteligencia artificial se unen en este proyecto que ha resultado ganador del primer reto de innovación ‘Drone Challenge’, lanzado por Abertis.

Azisa & Aren es el resultado de la unión de una empresa española y otra americana que han sumado fuerzas para revolucionar la inspección en infraestructuras. La solución ofrece servicios de supervisión más eficientes, rentables y sostenibles gracias a la experiencia combinada en tecnología de drones y en inteligencia artificial aplicada a la gestión de estructuras.

El proyecto premiado, pilotado de manera conjunta entre la empresa Azisa, con sede en Gijón, y Aren, con sede en Nueva York, supone un antes y un después en la inspección en infraestructuras gracias a la experiencia de la española, que ofrece servicios de inspección basados en drones y a la tecnología de la americana, experta en inteligencia artificial aplicada a la gestión de estructuras.

Juntas, se han posicionado como una solución única que provee un servicio extremo a extremo para la gestión del ciclo de vida de las infraestructuras viarias.

Crear puentes seguros con la ayuda de drones e inteligencia artificial
Dr. Ali Khaloo, CEO y cofundador de Aren.

Entrevistamos a tres de los directivos de estas dos empresas: Raúl Álvarez Vivanco (socio-director de Azisa), junto a Ali Khaloo y Edgar Martínez (cofundadores de Aren, además de CEO y COO, respectivamente, de la compañía)

Los orígenes de Aren

Aren Inc. (Nueva York) es una empresa de software que combina de manera única la IA aplicada a la gestión de infraestructuras viarias desde el punto de vista de la ingeniería civil. Los co-fundadores de Aren, Ali Khaloo y Edgar Martinez Ceja, se conocieron en Cornell como parte del programa Runway Startups, el cual apoya a investigadores para comercializar sus tecnologías.

En ese momento, los dos fundadores unieron fuerzas para resolver el problema del gasto subóptimo de trillones de dólares en infraestructuras civiles causado por la naturaleza manual de las evaluaciones de estos activos.

«El principal problema en la industria son los datos, desde la compleja recolección de datos a la administración y análisis de estos. La naturaleza manual del estatus quo introduce inconsistencias y falta de objetividad en los datos. En la actualidad no existen herramientas avanzadas para procesar los datos a la escala requerida, en el mejor de los casos la industria utiliza excel y reportes manuales en pdf», explican los expertos. 

Antes de Aren, Ali Khaloo, como consecuencia de haber inspeccionado puentes, un proceso sumamente manual y tedioso, dedicó su carrera profesional a desarrollar tecnología de IA e ingeniería civil para evaluar infraestructuras civiles a gran escala.

Edgar Martínez Ceja, COO y cofundador de Aren.
Edgar Martínez Ceja, COO y cofundador de Aren.

Por su parte, antes de Aren, Edgar Martínez Ceja, dedicó su carrera profesional a comercializar tecnología de punta para resolver problemas de alto impacto. 

Drones nacidos en Asturias

Por otro lado, Azisa (Gijón), es una empresa de inspección mediante drones y otros vehículos no tripulados que presta sus servicios en los sectores de infraestructuras, nuclear, oil & gas o químico.

«Durante más de ocho años trabajando en la captura y el tratamiento de datos para la inspección y la digitalización de activos, hemos sido muy conscientes de lo difícil y complejo que es evaluar para el ojo humano, para las personas, y eso ha hecho que en los últimos años hayamos investigado mucho en cómo mejorar este proceso, en cómo transformarlo hacia un modelo que sea cien por cien objetivo, alimentado de millones de datos que ninguna persona podría recordar y que nos ayude como compañía a mejorar los servicios que prestamos a nuestros clientes», explica Raúl Álvarez Vivanco.

Raúl Álvarez Vivanco, socio-director de Azisa.
Raúl Álvarez Vivanco, socio-director de Azisa.

Fruto de esta investigación y de múltiples pruebas y ensayos, a principios de 2023 los caminos de Aren y Azisa se cruzaron. Desde entonces, hasta ahora han trabajado en múltiples proyectos de manera conjunta uniendo esfuerzos y expertise y su objetivo es que juntos, la escala de sus servicios sea global, según nos cuentan.

EMPRENDEDORES: ¿Qué necesidades detectasteis en el ámbito que os ocupa?

A nivel macroeconómico el mundo de la infraestructura civil se enfrenta a dos problemas. El primer problema es que el gasto en infraestructura civil es subóptimo en el orden de trillones de dólares. Esta ineficiencia es una de las consecuencias de la naturaleza manual de las inspecciones y de la objetividad del dato. A pesar de que contamos con excelentes ingenieros, es imposible para un ser humano identificar, caracterizar y procesar cada daño que existe a lo largo de miles de kilómetros de infraestructuras.

El segundo problema es un problema de seguridad. La mayor parte de las infraestructuras se encuentran en un punto avanzado de su ciclo de vida y a nivel global estamos empezando a ver casos de fallos en infraestructuras. Este problema puede tener un fuerte impacto en el día a día de comunidades enteras. Por ejemplo, cuando un puente desafortunadamente colapsa el impacto económico y social en las comunidades alrededor de éste es gigantesco. Nuestro enfoque es resolver estos dos problemas.

A nivel microeconómico, lo que hemos encontrado es que los desarrolladores privados de infraestructuras viarias están sumamente interesados en mejorar el proceso de evaluación de infraestructura civil mediante el uso de la tecnología como la que proporcionamos entre Aren y Azisa.

Por un lado, hay un beneficio económico directo ya que se optimiza el gasto a lo largo del ciclo de vida y eso redunda en el incremento en la seguridad de las infraestructuras, lo cual aumenta la seguridad de los usuarios. Abertis es un perfecto ejemplo de desarrolladores interesados en adoptar tecnologías punteras y traccionar hacia un cambio digital y positivo en este sector.

¿En qué os distinguís de otras empresas similares?

Hay dos aspectos claves que hacen que esta propuesta sea única. Por un lado está la tecnología patentada de Aren. Una tecnología que une IA e ingeniería civil para optimizar el coste a lo largo del ciclo de vida de infraestructuras viarias.  Por otro lado, la capacidad del servicio global que provee Azisa. Juntos la solución se convierte en única.

Aren ha creado el grupo de datos de entrenamiento de IA para infraestructura civil más importante a nivel global. Azisa no es sólo una compañía de inspección, sino que, gracias a su capacidad de desarrollo de plataformas robóticas no tripuladas, puede ejecutar con éxito cualquier proyecto por complejo que sea.

¿Qué ventajas sobre el mercado os encontrasteis en el camino?

Hay una gran diferencia en tener un enfoque generalista o estar enfocado en un problema en particular. Una de nuestras grandes ventajas es que nosotros estamos enfocados en unir IA e ingeniería civil para resolver el problema específico de la infraestructura civil sin distraernos en otras industrias. En estos años hemos visto que esto es una gran ventaja.

¿Con qué ayudas contasteis para la puesta en marcha del proyecto?

Construir una empresa es una labor de equipo. Hemos recibido la ayuda de inversores e instituciones. 

Nuestro equipo de trabajo es una de las partes más importantes. Cada persona en el equipo se esfuerza día a día en encontrar y mejorar las soluciones a los dos problemas que estamos dedicados a resolver, optimizar el coste de gestión a lo largo de la vida de la infraestructura civil y aumentar su seguridad. Parte de nuestra misión es aumentar la resiliencia de la infraestructura y extender la vida de esta. 

«Nuestra clave de éxito es asegurarnos que estamos proporcionando valor a nuestros clientes, optimizando costes, y a la sociedad, al aumentar la seguridad de estas infraestructuras».

Raúl Álvarez Vivanco

Nuestros clientes también son muy importantes. Clientes como Abertis que nos han dado su voto de confianza para ayudarles a solucionar sus problemas. 

En la parte de financiación, hemos contado con el apoyo de fondos de Venture Capital, e.g. Shadow Ventures y Cornell entre otros. 

¿Qué supone para vosotros ganar el primer Drone Challenge lanzado por Abertis?

Haber ganado el reto de Abertis tiene un impacto sumamente relevante en nuestra trayectoria. Por un lado, es un reconocimiento de la industria de gestión de infraestructuras viarias a la labor que hemos venido realizando en los últimos años, un reconocimiento que viene de Abertis, una de las compañías más reconocidas de este negocio.

Fuimos seleccionados de entre más de 70 compañías globales, un reconocimiento a que somos la mejor solución tecnológica para la industria. Por otro lado, representa una oportunidad de crecimiento muy importante dado el impacto global que Abertis tiene en este sector.

En Aren y Azisa estamos sumamente emocionados de colaborar con Abertis y vemos un gran potencial en esta colaboración para transformar de manera positiva esta industria. 

¿Como va a ser vuestra colaboración con Abertis después de haber ganado?

Estamos muy emocionados de colaborar con Abertis. Actualmente, estamos preparándonos para ejecutar el proyecto piloto como primer paso para agregar valor a las operaciones globales de Abertis. En este sentido se están evaluando proyectos en Chile, Puerto Rico y España.

Creemos que se abre un horizonte de posibilidades muy grandes con Abertis y les agradecemos la confianza depositada en nosotros. 

¿Cuáles creéis que son vuestras claves del éxito?

Nuestra clave de éxito es asegurarnos que estamos proporcionando valor a nuestros clientes y a la sociedad. Con nuestros clientes tenemos la responsabilidad de optimizar los costes de gestión a lo largo de la vida de los activos viarios y con la sociedad tenemos la responsabilidad de aumentar la seguridad de estas infraestructuras.

Además, estamos determinados a mejorar la resiliencia y extender la vida de la infraestructura. Estamos construyendo una solución requerida para un problema de gran impacto. Por último, entendemos bien el problema ya que nuestra experiencia ha sido dentro de la industria, lo que nos permite construir una solución tecnológica que resuelve los problemas más críticos.

¿Cuáles son vuestros retos o perspectivas de futuro?

Nuestra visión es un mundo donde la infraestructura civil tiene acceso a una plataforma global donde la IA y la ingeniería civil trabajan juntas por un futuro mejor. Una plataforma donde la inteligencia de un activo ayuda a operar mejor el resto de los activos. 

En el siglo XXI no es aceptable que se pierdan vidas cuando un sistema de infraestructura falla. Estamos determinados a traer IA a la comunidad de gestión de activos.